Il sorriso è una delle espressioni più elementari dell’essere umano. Abbiamo sorriso, infatti, fin da prima di nascereLa tecnologia a ultrasuoni ha permesso di verificarlo da quando siamo nel grembo materno. E sorridono anche i bambini che sono ciechi dalla nascita, che ovviamente non hanno avuto la possibilità di “imparare” a sorridere per imitazione, vedendolo nei loro genitori o in altre persone.

Molti studi scientifici hanno analizzato il sorriso, le sue implicazioni, i suoi effetti, tutto ciò che il sorriso comporta. Una delle conclusioni più importanti di questo lavoro è che il sorriso ha un grande potere di seduzione. In primo luogo, perché un sorriso non è solo un risultato involontario del sentirsi bene: è anche possibile forzare un sorriso. In linea con Charles Darwin – che ha osservato che “la simulazione di un’emozione tende a risvegliarla nella nostra mente” – quando una persona sorride, anche se non in modo genuino, aiuta a provare gioia o soddisfazione.

C’è molte differenze tra un sorriso naturale e un altro impostoanche a livello cerebrale. Nel sorriso genuino o spontaneo (chiamato “sorriso di Duchenne”, in omaggio al medico francese Guillaume Duchenne, che lo studiò nel XIX secolo), le estremità della bocca e delle guance si alzano, i denti sono esposti e le rughe si formano accanto agli occhi. Nel cervello, la corteccia temporale prefrontale, i gangli basali e l’ipotalamo sono attivati.

Al contrario, quando qualcuno esegue volontariamente un sorriso, le cortecce motorie e premotorie agiscono sul cervello. Cerca di riprodurre le stesse caratteristiche del sorriso di Duchenne, ma anche per coloro che lo addestrano (i politici, per esempio) è molto difficile dare a quei sorrisi “artificiali” un aspetto completamente naturale.

Più sorrisi, più benessere e meno stress

E gli ormoni? Il sorriso stimola il rilascio di sostanze come dopamina, serotonina ed endorfine, neurotrasmettitori che aiutano ad aumentare la sensazione di benessere, e riduce i livelli di cortisoloUn ormone che viene secreto in risposta allo stress e all’ansia. Questo genera una sorta di circolo virtuoso: sentirsi bene ti fa sorridere, e lo stesso sorriso aumenta la sensazione di benessere. Un po’ come il sorriso e la felicità che si alimenta da sola.

Un elemento positivo è che questo funziona anche con sorrisi non genuini. In un esperimento condotto da ricercatori dell’Università del Kansas, USA – i cui risultati sono stati pubblicati nel 2012 -, a un gruppo di persone è stato chiesto di tenere in bocca delle bacchette per formare un sorriso involontarioA metà di queste persone è stato chiesto esplicitamente di sorridere, mentre all’altra metà non è stato detto nulla. Sia queste persone che un gruppo di controllo hanno dovuto risolvere due compiti stressanti.

I risultati sono stati sorprendenti: tutti i partecipanti “sorridenti”, sia quelli a cui era stato chiesto di sorridere, sia quelli a cui non era stato chiesto di sorridere, hanno mostrato una frequenza cardiaca inferiore durante il recupero dallo stress rispetto a quelli del gruppo di controllo, cioè a quelli che hanno svolto i compiti senza sorridere. “Queste scoperte”, hanno scritto i ricercatori, “dimostrano che ci sono benefici fisiologici e psicologici mantenendo espressioni facciali positive durante le situazioni di stress”, anche se tali espressioni erano involontarie.

Un’espressione contagiosa

È quasi di buon senso che il sorriso sia un valore molto apprezzato nelle persone che lavorano nel settore dei servizi e dell’assistenza ai clienti. Ma ci sono anche studi che l’hanno analizzata, come quello condotto da esperti della University of Pennsylvania, Stati Uniti, e pubblicato nel 2004: hanno trovato che – purché il lavoro sia ben fatto – se ll sorriso dei lavoratori non solo genera la sensazione di essere gentili e amichevolima anche più competente.

Questo potrebbe essere collegato al fatto che il sorriso è un grande strumento per ottenere empatiaIl sorriso è “contagioso”. La spiegazione sta nei cosiddetti neuroni specchio, che ci inducono a imitare certi gesti e comportamenti che vediamo in altri. In parole povere, si può dire che i neuroni specchio ci fanno agire come gli altri in modo che sia più facile metterci al loro posto e comprenderli. Quindi, quando qualcuno sorride, chi lo vede sente anche la voglia di sorridere.

Infatti, in un sondaggio del 2011, è stato chiesto a un gruppo di volontari di interpretare i gesti che hanno visto in altre persone. Ma a metà di questi volontari è stato detto di tenere una matita con la bocca, il che ha impedito loro di sorridere quando vedevano qualcuno sorridere. Bene, quelli che avevano una matita in bocca hanno mostrato maggiori difficoltà per interpretare i gesti che chi poteva imitarli senza ostacoli.

Inoltre, ci sono studi scientifici che hanno spiegato che questo è il motivo per cui è difficile accigliarsi quando si vede il sorriso di qualcun altro. D’altra parte, le persone che si iniettano il Botox per scopi cosmetici perdono un po’ di mobilità in alcuni muscoli facciali. È stato dimostrato che questi interventi producono alcuni limiti nei movimenti del viso, tra cui il sorriso. Di conseguenza, queste persone sono anche incapaci di imitare completamente i gesti delle persone con cui interagiscono, e la loro elaborazione neurale viene quindi modificata.

Persone sorridenti, vita più lunga

I sorrisi potrebbero anche prevedere la longevità. Gli scienziati degli Stati Uniti hanno analizzato i gesti con cui 230 giocatori di baseball professionisti di quel paese sono stati fotografati nel 1952. Il risultato? I giocatori che non sorridevano nelle foto vivevano in media 72,9 anni. L’aspettativa di chi mostrava un “sorriso parziale”, una posa, era un po’ più alta: 75 anni.

E chi aveva un sorriso pieno, un sorriso di Duchenne, ha vissuto il più lungo: una media di 79,9 anni. Gli esperti chiariscono che, ovviamente, è chiaro, il sorriso non è una formula magica per prolungare la vita. La spiegazione starebbe in una questione di probabilità: chi sorrideva nelle foto avrebbe dovuto sorridere di più per il resto della sua vita. E questo, come è stato sottolineato, è segno – e a sua volta causa – di un’esistenza meno stressante e più confortevole.

Se ci fosse un altro motivo per sorridere di più, sarebbe quello di sottolineare il fatto che, come sostiene uno studio condotto anche negli Stati Uniti, le persone che sorridono sono più attraenti. Un fatto che non solo ha la sua importanza al momento di flirtare, ma – secondo l’autore dell’articolo – rende anche queste persone viste come persone di maggior successo, amichevoli e intelligenti.

Nel 2012, Il ricercatore Ron Gutman ha offerto un Discorso TED sul “potere del sorriso”Ha detto che “un sorriso può generare lo stesso livello di stimolazione cerebrale di 2.000 barrette di cioccolato”. Con il vantaggio che, a differenza del cioccolato, i sorrisi eccessivi non hanno controindicazioni, ma fanno bene alla salute.

Tuttavia, uno studio dell’anno scorso ha sollevato un’obiezione a quest’ultima idea. Secondo i loro risultati, i lavoratori che passano più tempo a sorridere per compiacere i loro clienti sono quelli che bevono più alcolici dopo il lavoro. Sembra che anche i sorrisi, se non genuini, debbano essere trattati con moderazione.

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