C’è un disturbo chiamato dermatilomania che porta i malati a grattarsi e pizzicarsi compulsivamente. Queste persone danneggiano la loro pelle, lasciando segni, pustole e cicatrici, di cui spesso si vergognano e cercano di nasconderli.

A volte le ferite portano a sanguinamento, infezioni e persino setticemia, cioè infezioni che raggiungono il flusso sanguigno e possono interessare l’intero corpo. Il problema è noto come pizzicamento cutaneo patologico o disturbo da escoriazione.

Colpisce – secondo il prestigioso Manuale di Diagnostica e Terapia Merck – tra l’1 e il 2% della popolazione. E tre persone su quattro che ne soffrono sono donne. È stato incluso nell’ultima edizione del Manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali (DSM), a cura dell’American Psychiatric Association.

La dermatillomania è generalmente considerata un tipo di disturbo ossessivo-compulsivo (DOC). Per le persone con questo tipo di problemi, alcuni comportamenti ripetitivi sono un modo per ridurre il alti livelli di ansia che li affliggono. Pertanto, la compulsione a pizzicare e grattare è spesso una risposta allo stress psicosociale.

Tuttavia, ci sono casi in cui questo problema viene presentato come più correlato al disturbo dismorfico del corpo: preoccupazione eccessiva per un difetto fisico (che può essere reale o percepito solo dalla persona che ne soffre). In queste situazioni, la persona agisce sulle aree della pelle in cui trova macchie, come brufoli, calli, desquamazione, nei, cicatrici precedenti, ecc.

Da parte sua, uno studio del 2010 ha proposto l’ipotesi che il disturbo da escoriazione, nonostante condivida diverse somiglianze cliniche con il DOC, sarebbe effettivamente più vicino all’essere una dipendenza. La spiegazione starebbe nel fatto che graffiare e pizzicare produce, in queste persone, emozioni piacevoli: nello specifico, un aumento della dopamina, una sostanza coinvolta nel sistema di ricompensa del cervello.

Come notato, questa compulsione può portare a conseguenze pericolose. Le ferite sulla pelle possono causare infezioni che in seguito si diffondono al resto del corpo.

Persone che soffrono di questo problema di solito si feriscono la faccia, ma anche altre parti del corpo: braccia, gambe, petto, schiena, cuoio capelluto, mani e dita. Il più delle volte lo fanno con le dita, ma a volte usano anche pinzette, aghi o altri strumenti.

In effetti, questo disturbo è raggruppato insieme ad altri in cui comportamenti ripetitivi centrati sul corpo, come onicofagia (mordersi o mangiarsi le unghie) e tricotillomania (strappare i capelli o i capelli dal resto del corpo).

Spesso questi problemi coesistono nella stessa persona, insieme ad altri come mordere la parte interna delle guance, mangiare i pezzi di pelle strappati dalle escoriazioni e persino non riuscire a resistere all’impulso di pizzicare gli altri.

La diagnosi di dermatilomania viene effettuata quando una persona presenta ferite sulla pelle dovute al proprio pizzicamento o graffio, quando intende smettere di maltrattare la propria pelle e non possono smettere di farloe quando questo comportamento causa loro un disagio significativo, provoca loro disagio o riduce la loro qualità di vita.

Gli studi su questo problema propongono, come principale metodo di trattamento, il terapia comportamentale cognitiva. Ciò che viene utilizzato più spesso sono le cosiddette tecniche di inversione delle abitudini, sviluppate negli anni ’70 dagli psicologi Nathan Azrin e Richard Nunn. Tali tecniche ti permettono di combattere e di lasciarti alle spalle la compulsione. I più importanti sono i seguenti:

1. Diventa consapevole del problema

Il primo degli obiettivi è rendere la persona consapevole di avere un’abitudine dannosa che non può controllare. Questo è particolarmente importante nel caso di coloro che si pizzicano in modo così “automatico” da non accorgersi nemmeno di farlo. Per gli altri, che lo notano, l’importante sarà verificare che, ad esempio, vogliono andarsene farlo e non possono, perché l’impulso è troppo forte.

2. Identifica quali situazioni scatenano l’escoriazione

In generale, le sessioni di pizzicamento, graffio e altre azioni sulla pelle sono – come altri tic – una risposta a momenti di tensione emotiva. Riuscire a capire quali sono queste situazioni è fondamentale affinché la persona, in futuro, possa anticipare la propria compulsione ed evitare di metterla in pratica.

3. Trova altri modi per eliminare l’ansia

Esistono diverse tecniche o rimedi naturali che consentono di combattere l’ansia senza ricorrere alle pillole. L’attività fisica, i rapporti sessuali, le passeggiate negli spazi verdi, la meditazione, la scrittura e persino il mantenimento e la cura di un giardino o di piante da interno sono metodi che ti aiutano a rilassarti.

Adottare misure per ridurre l’ansia non è un obiettivo da poco. Soprattutto se si tiene conto che – secondo un’indagine su Percezione e abitudini della popolazione spagnola rispetto allo stress, pubblicata nel 2017 – una persona su sei soffre di ansia a causa dello stress quotidiano. Una cifra è aumentata quest’anno, inoltre, a causa della pandemia COVID-19.

4. Strategie di progettazione incompatibili con il pizzicamento

Oltre alle tecniche per ridurre l’ansia, una strategia molto efficace è quella di sostituire l’escoriazione altra attività che previene il pizzicamento. Può essere un’attività creativa come scrivere, disegnare o suonare uno strumento musicale.

O qualcosa che funzioni semplicemente come un blocco (stringi i pugni, siediti sulle mani). L’importante è che possano essere utilizzati fintanto che la persona riconosce una delle situazioni che in precedenza hanno portato al pizzicamento.

Per il resto, in alcuni casi molto accentuati di pizzicamento patologico, il medico può indicare il somministrazione di farmaci come ansiolitici o antidepressivi. Ma il più comune – e consigliato – è che con queste tecniche è sufficiente che questo disturbo venga superato.

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