La demenza senile – il deterioramento della funzione cognitiva oltre le conseguenze del normale invecchiamento – è, nelle parole dell’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), “una delle principali cause di disabilità e dipendenzatra le persone anziane in tutto il mondo “.

Secondo quell’organismo, la demenza colpisce circa 50 milioni di persone in tutto il mondo, con il numero che dovrebbe raggiungere gli 82 milioni entro un decennio e 152 milioni entro la metà di questo secolo. Tra il 5 e l’8% della popolazione generale sopra i 60 anni soffre di demenza a un certo punto.

Nella maggior parte dei casi, le malattie neurodegenerative sono caratterizzate da “un percorso progressivo, lento e insidioso”, sottolinea Josep Garré Olmo, ricercatore presso l’Università di Gerona e specialista in questo campo. Sebbene al momento non esista una cura, la diagnosi precoce è fondamentale: quanto prima viene diagnosticata, tanto maggiore è l’efficacia dei trattamenti che ne mitigano gli effetti e ne rallentano il progresso.

Per questo motivo, e poiché i primi a notare il problema sono quasi sempre i familiari e altre persone vicine, è bene sapere quali sono i loro problemi. primi segni, per poter recarsi il prima possibile dallo studio del medico.

Prima di tutto, è importante sapere che “sotto il termine ‘demenza’ molte malattie sono incluse, ognuno con un quadro di esordio diverso “, spiega David Pérez Martínez, capo del servizio di neurologia presso l’Hospital Universitario 12 de Octubre, Roma. La più comune di queste malattie è l’Alzheimer, che rappresenta il 60-70% dei pazienti. casi.

D’altra parte, prosegue l’esperto, il concetto di demenza è riservato alla situazione avanzata del problema, in cui queste malattie “provocano un’alterazione cognitiva così grave che i pazienti non possono più fare la loro vita normale, hanno limitazioni nelle loro attività sociali e lavorative, e quindi richiedono supervisione o cura “.

Ecco perché “attualmente in neurologia si evita il termine ‘demenza’”, specifica Pérez Martínez, che è anche presidente dell’Associazione di neurologia di Roma. Le prime fasi del problema sono note come lieve deterioramento cognitivo: il periodo durante il quale la persona “non ha cognizioni normali ma non subisce una limitazione rilevante nelle sue complesse attività della vita quotidiana”.

Le bandiere rosse a cui prestare attenzione sono “sempre una perdita dal precedente livello di funzionamento del paziente e possono essere diversi tenendo conto della storia e dell’idiosincrasia “della persona, sottolinea Garré Olmo.

Sebbene si pensi spesso che i primi sintomi interessino sempre il funzioni cognitive (disturbo della memoria, del linguaggio o delle capacità visuospaziali), questo non è il caso in tutti i casi. A volte i segni compaiono anche come disturbi motori o comportamentali.

I seguenti sono alcuni dei sintomi comuni nelle prime fasi di queste malattie, ordinati dal più al meno frequente:

1. Perdita di memoria

È il sintomo più comune, associato soprattutto all’Alzheimer, che – come abbiamo già sottolineato – rappresenta circa i due terzi di tutti i casi di malattie neurodegenerative.

I ricordi degli ultimi avvenimenti quotidiani sono principalmente colpiti: la persona ripetere le conversazioni, dimenticare gli impegni, non sai dove hai lasciato oggetti, ecc. Ha anche difficoltà a risolvere problemi semplici (come calcolare il ritorno su un acquisto) o completare attività semplici o familiari. Questi contrattempi stanno aumentando progressivamente.

2. Confusioni

Un altro sintomo frequente è la confusione nel tempo e nello spazio. È un problema strettamente correlato alla perdita di memoria, ovviamente, perché consiste ad esempio in non essere in grado di determinare che giorno è o hai difficoltà a raggiungere – a piedi o in auto – un luogo che visiti frequentemente.

“Spesso, il paziente stesso non è chiaramente consapevole di loro ed è il loro partner oi figli, che li accompagnano, che ci informano di questa situazione”, dice Pérez Martínez.

3. Disturbi del linguaggio

I disturbi del linguaggio comuni in queste circostanze sono difficoltà a trovare le parole o errori quando si esprime da cambia alcune parole per altre. Questo può accadere sia quando si parla che si scrive. È anche un sintomo precoce comune tra i malati di Alzheimer.

4. Cambiamenti nel comportamento o nella personalità

Ci sono persone che, a causa del deterioramento cognitivo, possono essere disinibite o impulsive quando fino a quel momento non erano così. O viceversa: i pazienti che sono stati aperti ed estroversi per tutta la vita possono iniziare ad avere atteggiamenti più apatici, timidi e silenziosi. È il sintomo più comune, spiega Pérez Martínez, nei pazienti con degenerazione frontotemporale.

5. Disturbi motori

Questi sono i primi sintomi più comuni tra i pazienti con disturbo neurocognitivo vascolare (nota anche come demenza vascolare), la seconda causa di demenza negli adulti dopo l’Alzheimer.

I disturbi motori possono consistere in cambiamenti nel modo in cui cammini, difficoltà nell’eseguire questo o altri movimenti comuni e persino tremori simili a quelli causati dal Parkinson.

Questa malattia a volte causa sintomi improvvisi e in rapido peggioramento simili a quelli di un ictus, come debolezza muscolare o paralisi temporanea di un lato del corpo.

6. Deliri e allucinazioni

Disturbi deliranti e allucinazioni visive possono essere i primi sintomi della cosiddetta demenza da corpi di Lewy, la terza causa più comune demenza. Come ricorda Pérez Martínez, questa malattia è diventata più nota negli ultimi anni dopo che l’attore Robin Williams, morto nel 2014, l’ha sofferta.

Altri possibili segni premonitori di questa malattia sono disturbi del sonno, periodi di sonnolenza, rallentamento dei movimenti fisici, cadute ripetute o svenimenti. David Pérez Martínez sottolinea che “la diagnosi rimane una sfida per il neurologo dalla varietà dei sintomi e dalla molteplicità delle cause “.

Ma se le persone vicine a qualcuno di età superiore ai sessant’anni rilevano alcuni di questi segni, non dovrebbero lasciarli passare: prima si consultano con il medico, maggiori sono le possibilità che il paziente mantenga una buona qualità di vita più a lungo.

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