Giorni più brevi, più freddi e notti più lunghe. Sono trascorse alcune settimane da quando è apparso l’autunno, un cambio di stagione che non solo è accompagnato da meno luce solare e più freddo ma, in alcuni casi, è anche associato a un diverso tempismo mentale.

Cosa significa questo? È normale che alcune persone si sentano un po ‘più tristi e malinconiche durante questi giorni; infatti, non sorprende che assistiamo anche a cambiamenti stagionali di umore. Potremmo aver notato come una giornata grigia e piovosa ci fa sentire più tristi e stanchi, mentre una giornata di sole può farci sentire allegri ed energici.

Perché succede tutto questo? La scarsa luce solare è stata a lungo associata a squilibri ormonali. Ed è che l’esposizione alla luce solare stimola l’ipotalamo, una parte del cervello che aiuta a controllare il ritmo circadiano, l’orologio interno del sonno e della veglia.

La mancanza di luce può interrompere questo ritmo circadiano e indurre il cervello a produrre di più melatonina, l’ormone del sonno e meno serotonina, una sostanza chimica del cervello che ci fa sentire bene.

Uno squilibrio nella produzione di questi ormoni può farci sentire più giù e con di più voglia di carboidrati. Inoltre, può anche spiegare perché alcune persone lo notano più di altre, come confermato da uno studio condotto da esperti dell’Università di Copenhagen.

Il serotonina È un neurotrasmettitore, una sorta di messaggero chimico, che regola l’ansia, la felicità e l’umore. È anche noto per essere una delle “sostanze chimiche felici” nel cervello per la sua capacità di influenzare l’umore.

Questo sistema di serotonina può essere modulato direttamente dalla luce. Quando le cellule della retina vengono colpite dalla luce solare naturale, trasmettono un segnale a un piccolo centro del cervello chiamato nucleo soprachiasmatico, che include diverse parti sensoriali e controlla i ritmi circadiani.

In inverno e in autunno, quando c’è meno luce, i livelli di serotonina nel cervello si abbassano al punto che può aumentare la probabilità di un episodio depressivo. Si aggiunge l’handicap che, mentre la serotonina diminuisce, la melatonina aumenta.

Quando è buio, il cervello produce melatonina per aiutarci a dormire (la luce solare fa sì che il cervello smetta di produrre melatonina per farlo sentire vigile). Ma, durante le brevi giornate e le lunghe notti d’autunno, può succedere che il corpo produca troppa melatonina, lasciandoci più assonnati e meno energici.

Quando la tristezza invernale va oltre e diventa qualcosa di simile a una forma di depressione, con sintomi angoscianti e travolgenti che interferiscono con la vita quotidiana (perdita di interesse nel fare le cose, disturbi del sonno, alterazioni dell’appetito, sensazione di agitazione, ecc.), si parla di disturbo affettivo stagionale (APR).

Si stima che il 10-20% dei casi ricorrenti di depressione segua un andamento stagionale. I sintomi di solito compaiono durante i mesi autunnali e invernali e di solito migliorano con l’arrivo della primavera.

L’American Psychological Association (APA) dà cinque linee guida per gestire il disturbo affettivo stagionale:

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